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¿Quién es el campeón del receso de temporada? Joe Gibbs Racing

diciembre 10, 2012, David Caraviello, NASCAR.com

Las incorporaciones de Kenseth, Vickers y Sadler hacen que el plantel sea imposible de batir

Todos saluden a los campeones.

No, no los de la temporada 2012 de la Copa Sprint, algo que firmemente le corresponde a Brad Keselowski y su equipo No. 2 de Penske Racing. No hay dudas respecto a esto, no tras una racha final espectacular que comenzó con una victoria en el verano en Kentucky y no concluyó hasta que logró una verdadera separación entre Jimmie Johnson y él en el penúltimo evento en Phoenix. En el medio, él ganó tres veces y finalizó noveno o mejor en 17 de 19 carreras, exactamente la clase de cosas que hacen los campeones. Esa gran cerveza en Homestead estuvo muy merecida.

Pero eso es suficiente en cuanto a lo que ahora podemos oficialmente hablar de la temporada pasada. La ceremonia de entrega de premios en Las Vegas se ha terminado, el trofeo está en la repisa de la chimenea de Keselowski, los equipos están armando sus nuevos autos de la Copa para 2013, y todos están pensando en los ensayos previos a la temporada, que llegarán antes que lo haga Santa Claus. Existe un nuevo campeón dando vueltas, victorioso en cuanto a los cambios de personal típicos de cada campaña nueva en NASCAR, y éste ni está cerca.

Les presentamos a los campeones 2012/2013 en lo referente al tramo de la temporada durante el cual se hacen los cambios de pilotos: Joe Gibbs Racing.

Si se combinan los esfuerzos de Joe Gibbs Racing en la Copa y en la Serie Nationwide, no existe mejor plantel de pilotos en el automovilismo. Está Matt Kenseth, quien ya fuera campeón, un piloto que nunca se ha quedado fuera de una Caza, como el caso de Denny Hamlin, un piloto que está considerado por todos como un talento natural preeminente, como el caso de Kyle Busch, un piloto que fuera campeón de Nationwide y que ha ganado dos carreras de la Copa, como Brian Vickers, y un piloto dos veces segundo en el campeonato Nationwide, Elliott Sadler, quien además ha ganado tres carreras de la principal categoría. Del primero al quinto, esta lista es sencillamente imbatible.

Y representa una mejora respecto del plantel con el cual JGR completó la temporada pasada. No es que tengamos algo en contra de Joey Logano, quien sigue teniendo toda clase potencial dentro de la Copa y es un excelente piloto a bordo de un auto de Nationwide, pero el parejo y confiable Kenseth parece justo la clase de veterano que necesita JGR. Y con el dos veces campeón de Nationwide, Ricky Stenhouse Jr., promovido a la liga superior, Vickers y Sadler pueden luchar el uno contra el otro por el título de la segunda categoría que tiene NASCAR. Comparen esto con Brian Scott, quien se ubicó noveno en el campeonato pero destruyó muchos autos en el camino, y Logano, quien ganó muchas carreras pero no competía por la corona.

De manera que ofreciendo nuestras disculpas a Hendrick Motorsports, cuyos cuatro pilotos de la Copa Sprint participaron en la Caza de la temporada pasada y que subieron de nivel en cuanto a Nationwide con la incorporación de Regan Smith a JR Motorsports, JGR está bien afirmado. Si Busch puede continuar en la cresta sobre la que concluyó la temporada pasada, si Kenseth puede ser Kenseth, y si la gente de Gibbs de alguna manera puede mejorar el tema referido al control de calidad que les ha afectado demasiadas veces en el pasado, no hay razones por las que JGR no pueda contar con cinco legítimos contendientes al título (en dos categorías), listos para comenzar. ¿Puede algún otro equipo afirmar eso? Puede que los muchachos de las gorras con la H inclinada, pero a esta altura Kasey Kahne, Dale Earnhardt Jr. y Smith sencillamente no cuentan con los antecedentes de sus pares en Gibbs.

Claro que lo tienen que lograr en la pista, una meta que se hace considerablemente más complicada en 2013 con el agregado de nuevos autos de la Copa, que prometen equiparar más a los equipos, al menos al comienzo. Hacia dicho fin, los ensayos se aceleran con una sesión de dos días este martes y miércoles en el Charlotte Motor Speedway. Habrá otro ensayo de dos días durante enero en el circuito ubicado en Concord, y está la posibilidad de más ensayos durante dicho mes en Las Vegas. La sesión de la semana próxima marcará el debut oficial de Kenseth a bordo de su nuevo auto No. 20 y será la primera vez que él y Hamlin se presenten en la pista como compañeros de equipo.

"No veo la hora de ir a Charlotte", dijo Kenseth luego de la ceremonia de entrega de premios en Las Vegas. "...Denny va a estar allí, yo voy a estar en otro auto, de manera que podré comenzar a trabajar junto con él. Y creo que este receso de temporada será muy divertido para mí ya que creo voy a pasar mucho tiempo en los talleres, mucho tiempo conociendo a mucha gente nueva y aclimatándome y preparándome para correr. Así que estoy realmente curioso por saber cómo funcionará todo".

Kenseth estará participando del ensayo gracias al permiso de su anterior equipo, Roush Fenway Racing, "Algo que ellos no estaban obligados a hacer", agregó él. Desde Homestead, él ha estado en contacto con su nueve jefe de mecánicos Jason Ratcliff en algunas oportunidades y ha visitado los talleres de Gibbs para ocuparse de algunas cosas, como por ejemplo contratar a un spotter y haciéndose moldear una butaca. También intercambió mensajes de texto con Hamlin en cuanto a los planes que se inician con su primer ensayo como piloto de Gibbs, algo del cual su nuevo compañero de equipo está muy entusiasmado.

"Estoy tan entusiasmado en ir a Charlotte (la próxima) semana y que estemos andando en la pista al mismo tiempo", dijo Hamlin. "Lo que sucedió con Kyle en 2008, cuando él vino al ensayo de Atlanta donde estábamos nosotros, había otros 41 pilotos y éramos yo y Kyle, mejorando una y otra vez el tiempo de vuelta más veloz. Creo que eso va a ser muy similar a lo que sucederá con nosotros y Matt".

Claro que otros equipos también han mejorado con los cambios de este lapso de tiempo en que se cambian pilotos. Smith pasó de estar sin trabajo a lo quizás sea la mejor oportunidad de su trayectoria, correr para JRM lo cual lo ubica dentro del umbral de Hendrick. Luego de Talladega, él se bajó del No. 78 de Furniture Row Racing. A la semana siguiente, estaba piloteando el No. 88 en reemplazo de Earnhardt, quien estaba recuperándose de una conmoción cerebral. Obtuvo el puesto en JRM y ganó en su primera presentación, en Homestead. Greg Ives, quien ganó cinco títulos como ingeniero de Jimmie Johnson, desembarca como nuevo jefe de mecánicos. La semana próxima, Smith probará el No. 24 en lugar de Jeff Gordon en Charlotte. ¿Qué les parece esto como manera de caer de pie?

El anterior equipo de Smith pareció beneficiarse con la contratación de Kurt Busch, quien encaminó a Furniture Row hacia tres resultados entre los primeros 10 durante la temporada pasada, algo novedoso para ese equipo, aunque ahora la organización con sede en Denver se enfrenta con la valla de mantenerse a nivel en una época de autos nuevos. Joey Coulter es una buena incorporación para el programa de la Serie Camping World de Camionetas de Kyle Busch Motorsports, a pesar que ningún patrocinador ha sido anunciado aún para el vehículo. Puede que Stenhouse esté por ascender, y eso crea un lugar para que Trevor Bayne, ganador de las 500 Millas de Daytona, haga un retorno largamente esperado a las filas de la Serie Nationwide, para hacer allí una temporada completa.

Ninguno de esos cambios puede llegar a igualar la acumulación que ha hecho JGR, que esta temporada pasada fuera suplantado por Michael Waltrip Racing como principal organización en la flota de Toyota. Ahora, un equipo que ha logrado menos de lo que se esperaba en los últimos años, se prepara para dar un gran salto hacia delante en 2013. Mucho de eso es gracias a la llegada de Kenseth, quien durante los últimos días en Roush mantuvo su atención centrada en su auto No. 17 en vez de permitir que un ojo se distrajese en su futuro auto. "Tracé una línea y nunca la crucé", dijo él. Esa línea ya no existe. Ahora el campeón 2003 puede comenzar a contribuir a que su nuevo programa y su nuevo equipo se renueve para el futuro.

"No tengo una idea clara en cuanto a lo que será necesario, o en lo que es necesario trabajar (en JGR)" , dijo él. "Así que espero con interés realizar ese ensayo, pasar algún tiempo con Jason y con mi nuevo equipo, y pasar tiempo con Denny... y dar comienzo a eso".

Las opiniones expresadas son exclusivamente del autor.