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El arte y evolución del “Pit Stop”

marzo 19, 2013, Brad Norman, NASCAR.com

El arte y evolución del “Pit Stop”
Un segundo puede ser la diferencia para un campeonato en la NASCAR

Ya sea durante la carrera, las prácticas o dentro de los garajes durante una interrupción, resulta imposible no notar el alto nivel de tecnología y habilidad que los equipos de pits de la NASCAR tienen a su disposición para hacer su trabajo.

Desde las computadoras instaladas en los muros de separación de donde sacan valiosa información, hasta las herramientas de última generación que les permiten (idealmente) completar una parada a los pits en menos de 14 segundos, los equipos han desarrollado un arte para acortar el tiempo de las paradas en valiosos milisegundos a la vez.

“No se pueden tener paradas lentas a los pits y calificar para el Chase ... no es posible”.

-Ted Abdon, Director de Carreras de Mechanix Wear.

Los avances no siempre se midieron en milisegundos. En la década de 1960, cuando las estrellas de las pistas eran Richard Petty, David Pearson y Ned Jarrett, las paradas a pits eran algo que casi no era tomado tan en cuenta por los equipos.

La mayoría de las carreras de esa época eran de un máximo de 100 millas, muchas veces en pistas de tierra, por lo que las paradas a pits eran básicamente para recargar gasolina y limpiar el parabrisas y la parrilla. No había necesidad de pensar en nada más, como en cambiar las llantas.

A final de esa década, los tiempos empezaron a bajar considerablemente, una vez que Leonard Wood empezó a aplicar la lógica para ampliar las pitas y hacer los autos más rápidos. Wood, quien fue exaltado al Salón de la Fama este año, logró reducir el tiempo de una parada a pits en casi a la mitad durante la misma temporada.

A medida que se empezaron a usar pistas como la Charlotte Motor Speedway – las pistas que ya no eran de tierra y obligaban al cambio de las llantas -, Wood notó que los equipos generalmente podían cambiar dos llantas y recargar gasolina en unos 45 segundos.

Tras estudiar el proceso, Woods empezó a utlizar innovaciones como tuercas de doble rosca, tapas del tanque de gasolina que se sacaban con un jalón, gatos más livianos y pistolas con aire a presión en lugar de las llaves de cruz para cambiar las ruedas, su equipo logró reducir el tiempo de la parada de 45 segundos a aproximadamente 25.

Por supuesto, el resto de los equipos tomó nota del progreso y si eso fue el inicio de la era moderna de los pits stops, lo que pasa hoy se puede calificar como el Era de Oro del arte de los pits.

En la actualidad, los equipos de sies miembros pueden cambiar las cuatro llantas y recargar gasolina en tan poco como 11 segundos gracias, algo que quizá habría sido incomprensible hace 30 años.

Cuando la compañía Mechanix Wear empezó a trabajar con la NASCAR, sus representantes llegaron a la Daytona 500 en 1992 con unos 200 pares de guantes de alta tecnología y notaron que los mecánicos llevaban guantes de béisbol, protección para las rodillas de volley-ball y zapatos tennis regulares, en pocas palabras una inconsistente colección de equipo para su trabajo.

“Así fue como empezamos y desde entonces hemos desarrollado entre 20 y 25 productos que están basados en lo que los mecánicos necesitan específicamente para las paradas a pits”, dijo Ted Abdon, Director de Carreras de Mechanix Wear. “Así que si un equipo ordena guantes para cinco o seis de sus mecánicos, es totalmente posible que les enviemos seis pares de guantes diferentes”.

Esto ilustra lo mucho que ha avanzado el trabajo en los pits.

Por ejemplo, los guantes que usan los mecánicos para mover las llantas de los pits a los autos son similares a los que usan los receptores de la NFL, mientras que los mecánicos encargados de cambiar las llantas usan otro tipo de guante con un compuesto más rígido en los nudillos ya que inevitablemente golpean las manos con los rines para guiarse en la maniobra.

Durante la racha de cinco campeonatos consecutivos de Jimmie Johnson en la NASCAR Sprint Cup Series, el mecánico encargado de manipular el gato para el cambio de llantas del auto No. 48 se reunió con Abdon para discutir los beneficios y ventajas de usar un guante diferente en cada mano.

“Los equipos manejan su estrategia en los pits de tal forma en que no desperdician ni un solo segundo durante toda la carrera”, dijo Abdon. “No se pueden tener paradas lentas a los pits y calificar para el Chase (para el campeonato de la NASCAR Sprint Cup). Simplemente, no es posible”.