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2013, la temporada que se decidió una noche en Richmond

diciembre 24, 2013, David Caraviello, NASCAR.com

Las consecuencias de esa carrera alteraron el Chase y el título

Cuando se fueorn apagando las luces del Richmond International Raceway el 7 de spetiembre, empezaba a quedar claro que el resto de la temporada 2013 se iba a definir por lo que había sucedido en esa pista.

El resultado y consecuencias de esa carrera no solo definieron el Chase por el título sino que para muchos pilotos y equipos quedaron marcados por las 400 millas corriedas en Virginia.

Pero nadie, ni en las más retorcidas de las mentes, podría haber anticipado lo que Richmond terminaría signidicando, para un piloto no solo alteró el resto de la temporada, sino toda su carrera; a un equipo le costó perder a su patrocinador principal y un auto para la próxima temporada.

El siguiente es el resumen de los principales eventos de una temporada que vio a Tony Stewart perderse casi la mitad del calendario por una fractura en una carrera fuera de la NASCAR y a Jimmie Johnson lograr su 6to. campeonato; también tuvo el exitoso debut del Auto Gen-6 y la histórica Pole Position de Danica Patrick.

1. Esto es lo qeu paso en Richmond: Clint Bower pierde el control y patina, su compañero de equipo Brian Vickers entra a pits inesperadamente. Como resultado, Martin Truex Jr. el otro miembro del equipo, supera a Ryan Newman para entrar al Chase por la Sprint Cup. Días después, tras analizar la comunicación de radio del equipo, la NASCAR impuso lo que quizá sean los castigos más severos de su historia: Truex Jr. fue eliminado del Chase y Newman admitido. Además, Jeff Gordon es admitido en el Chase como el 13er. piloto, algo sin precedentes.

La próxima semana, en la primera carrera del Chase, Matt Kenseth ganá en Chicagoland y al parecer el escándalo ha terminado.

Sin embargo, la firma NAPA Auto Parts anuncia que retira su patrocinio a Michael Waltrip Racing, lo que deja a Turex Jr. sin apoyo para 2014, aunque luego firmó con Furniture Row Racing y su Jefe de Equipo, Chad Johnson con Stewardt-Hass Racing.

Mientras tanto, Bowyer queda como un paria, con el rechazo de sus fanáticos.

Brian France, el Presidente de la NASCAR, quien no es conocido por declaraciones demasiado subidas de tono, admite haber quedado "furioso" con todo el episodio, lo que explica lo grave de las sanciones.

"Sabía que nuestra credibilidad se mantedría si hacíamos lo correcto", dijo France. "Pero por supuesto que fue una decepción, aunque quizá esa es la naturaleza de cualquier competencia. Cuando hay seres humanos tratando de ganar algo, algunas veces cruzan los límites que no deberían cruzar".

Este es el resto del Top 10 de los momentos del 2013:

2. Temporada fracturada - Tras salir ileso de un par de accidentes en "sprint cars", el tres veces campeón de la NASCAR, Tony Stewart pagó el precio de su pasatiempo favorito el 10 de agosto, cuando sufrió la doble fractura que lo dejó fuera del resto de la temporada.

Las consecuencias enormes. Uno de los pilotos más populares de la NASCAR y eventualmente, su compañero de equipo, Ryan Newman, ganó el Wild Card para el Chase que podría haber sido para Stewart. Mark Martin terminó como el piloto de reemplazo al volante del Auto No. 14, el Jefe de Equipo Steve Addington fue despedido y el co dueño del equipo Gene Hass, contrató a Kurt Busch como el 4to. piloto de la escudería para 2014, mientras su socio estaba incapacitado.

Por suerte, parece que Stewart estará listo para volver a la acción en Febrero en la Daytona 500.

3. Johnson ganó el 6to. título - Jimmie Johnson no ganó la mayor cantidad de carreras en 2013, pero rompió una racha de dos temporadas sin títulos, lo que lo dejó a un paso de las leyendas Dale Earnhardt y Richard Petty, los únicos que tienen siete campeonatos. Su victoria en Texas a tres carreras del final de la temporada, le dio el impulso suficiente para asegurar la corona en Homestead.

4. Dolor con consecuencias - Una disputa en la pista entre Joey Logano y Denny Hamlin en Fontana, mandó al auto No. 11 de Hamlin contra el muro interior y le causó una fractura en la columna vertebral que le hizo perder cinco carreras y eliminó sus posibilidades para calificar para el Chase por primera vez en su carrera. Otros pilotos que perdieron tiempo al volante fueron Michael Annet, quien estuvo fuera dos meses por una fractura en el esternón, Stweart por su doble fractura en la pierna; Vickers, quien sue perdió las últimas semanas de la temporada por los recurrentes problemas de cuágulos sanguineos, Eric McClure, quien sufrió por problemas de riñón y Trevor Baune, quien fue diagnosticado con esclerosis múltiple. La noticia más trágica, sin embargo en la familia de la NASCAR fue la muerte de Jason Leffler, quien murió en un accidente en un "sprint car".

5. El Año de Kenseth - Siendo uno de los pilotos más consistentes, todos esperaban que Matt Kenseth tuviera éxito en su primer año con el equipo Joe Gibbs Racing, tras 12 temporadas con Jack Roush. Pero Kenseth respondió con el mejor año de su carrera, hasta ahora. Le faltó muy poco para convertirse en el primer piloto en ganar el título en su primera temporada con un nuevo equipo desde que Darrell Waltrip lo hizo en 1981 con Junior Johnson. Logró siete victorias, la mayor cantidad de la serie y lideró la Clasificación de Pilotos durante siete semanas en la recta final de la temporada y solo un par de desafortunados incidentes lo dejaron sin el título.

6. Danica en Daytona - Jimmie Johnson dio una muestra de lo que haría en la temporada al ganar la Daytona 500, pero la mayoría de los ojos en la primera carrera del 2013 estuvieron sobre el Cheverolet verde de Danica Patrick, quien se convirtió en la primera mujer en ganar la Pole Position con un registro de 196,434 millas por hora. Terminó en 8vo. lugar, luego de estar 3ra. casi al final, pero mostró su novatez y quizá le costó la victoria. Sin embargo, para muchos, el 8vo. lugar fue casi una victoria.

7. Una nueva generación - El vehículo que debutó esta temporada para retomar la imagen de los autos de producción, hizo mucho más que eso. En cuanto salió a la pista, el Auto Gen-6 demostró ser extraordinariamente rápido. Desde la primera prueba en un óvalo de 1.5 millas, caundo Kasey Kahne registró lo que habría sido un nuevo récrod en Charlotte. Los verdaderos récords empezaron a caer muy pronto; 19 de los 32 en las sesiones de clasificación y 16 nuevas marcas en diferentes pistas, lo que solo fue una muestra de lo que podrá hacer en 2014.

8. Kurt Busch está de vuelta - El campeón de la Sprint Cup en 2004, había estado en una cuesta arriba desde su salida del equipo Penske Racing en 2011. Finalmente, en el 2013, Kurt Busch logró sobresalir con Furniture Row Racing al volante del No. 78, lo que le valió para ser contratado por Stewart-Hass Racing para 2014.

9. Keselowski fuera del Chase - Lo que empezó muy bien para Brad Keselowski, con finales en el Top 5 en las primeras cuatro carreras del 2013 y lo que parecía un 2do. campeonato al hilo, se descarriló con castigos, la suspensión de su Jefe de Equipo, problemas mecánicos y la falta de una victoria en la temporada regualr. Keselowski se convirtió en solo el 2do. campeón en la era del Chase en no clasificar para defender su título. Finalmente ganó en Charlotte en octubre, pero fue demasiado poco, demasiato tarde.

10. Regreso a la tierra - Fue en una carrera de la Camping World Truck Series en Julio en el Eldora Speedway, lo que marcó el regreso de una serie nacional de la NASCAR a una pista de tierra, desde que Richard Petty ganó la North Carolina Fairgrounds en Raleigh en 1970. Ken Schrader se convirtió en el piloto más veterano con una Pole PositionAnd it proved worth the wait, with Ken Schrader becoming the oldest pole winner y Austin Dillon peleó contra los especialistas de la tierra para llevarse la victoria. El debut en la pista que ahora es propiedad de Stewart promete dar más emociones en 2014.

Las sorpresas

1. Harvick lo hizo -  Tras insultar a los nietos del dueño de su equipo tras un incidente en la pista, no parecía haber forma en que Kevin Harvick y Richard Childress se pusieran de acuerdo en 2013. Sin embargo, no solo se mantuvieron juntos, sino que ganaron cuatro carreras y estuvieron en la pelea por el título hasta la última carrera. A pesar de los pesares, lograron mantener una relación profesional y lograron terminar la temporada de forma espectacular como despedida de Harvick a su nuevo equipo Stewart-Haas.

2. Furniture Row - Todo mundo sabía que Kurt Busch era bueno, pero nadie esperaba que fuera tan bueno como para elevar a un equipo mediocre de un solo auto al punto de pelear por el campoenato. Antes de la llegada de Busch, el auto No. 78 había logrado solo tres finales en el Top 5 en ocho temporadas. Busch logró 11 en una temporada, con nueve carreras arrancando desde la primera fila y un 7mo. puesto en la Clasificación de Pilotos. Estuvo a punto de barrer las carreras en Charlotte en Mayo. Para el 2014, el resto de Furniture Row será mantener el nivel con Truex Jr.

3. El Salto de Joey Logano - Keselowski vio lo suficiente de Joey Logano en 2012 que cuando se abrió el puesto para el auto No. 22 convenció a Roger Penske para que lo contratara como su compañero de equipo en 2013. El resultado dio una victoria para Logano en Michigan en agosto y su 1er. Chase en su carrera. Para un piloto que brilló desde muy joven y que apenas tiene 23 años, sus niveles de confianza y madurez son notables. Keselowski no entró al Chase en 2013, pero ayudó a mejorar a su equipo con la llegada de Logano.

Las decepciones

1. Roush Fenway Racing - Mientras su ex piloto Matt Kenseth brillaba con siete victorias para nuevo equipo, Roush Fenway Racing apenas logró tres con Greg Biffle y Carl Edwards. Biffle terminó 9no. en la clasificación y Edwards 13ro. El novato Ricky Stenhouse Jr. terminó 19no., pero Roush ha sido siempre un equipo exitoso y espera pasar la página del 2013 y lograr cosas mejores en 2014.

2. Los novatos - Stenhouse Jr. y Patrick, que además son novios, tuvieron el duelo más cerrado entre los debutantes de la Sprint Cup en muchos años, pero ambos sufrieron más de lo que gozaron en su primera temporada completa. Tras ganar la Pole Position y terminar 8va. en Daytona, Patrick solo logró un 12do. puesto en Martinsville y terminó 27ma. en la Clasificación de Pilotos. Stenhouse tuvo un inicio prometedor y dio muestras de brillantez, pero no fue consistente, lo que demostró que en la máxima serie de la NASCAR, la experiencia es muy valiosa.

3. Earnhardt-Ganassi Racing - Una vez más fue el equipo que logró mucho menos de lo que cualquiera podría haber esperado en la NASCAR. Jamie McMurray tuvo un inicio de temporada aceptable y ganó en Talladega en el otoño, pero nunca fue consistente. Juan Pablo Montoya estuvo a punto de ganar en Richmond, pero el resto del año fue de problemas, lo que quizá le dio el último impulso para dejar la NASCAR y regresar a la Indycar Series en 2014. Terminaron 15to. y 21ro., respectivamente, un poco mejor que en 2012, pero muy lejos de su potencial. Quizá la llegada del novato Kyle Larson para ocupar el No. 42 de Montoya traiga mejores cosas en 2014.

Los Premios

Piloto del Año - Con todo el respeto que se merce Jimmie Johnson, Kenseth merece el premio por haber quedado tan cerca del campeonato en su primer año con un nuevo equipo, nuevo Jefe de Equipo y un auto nuevo. 2do, lugar para Jimmie Johnson por su 6to. campeonato y Mención de Honor para Dale Earnhardt Jr. por regresar al máximo nivel de su carrera, a pesar de no haber ganado.

Jefe de Equipo del Año - Chad Knaus, la clave para el título de Johson fue que sus autos siempre fueron mejores cuando era necesario que lo fueran. Knaus además logró dirigir a un equipo con muchos cambios de forma magistral. 2do, lugar para Steve Letarte, por su trabajo con Earnhardt Jr. y Mención de Honor para Todd Berrier, quien dirigió el regreso de Kurt Busch's al Chase.

Dueño del Año - Rick Hendrick. Sus cuatro pilotos entraron al Chase por 2do. año consecutivo y logró su 11er. Campeonato de Dueño. 2do. lugar para Joe Gibbs. quien tuvo a Kenseth en una temporada espectacular y a Kyle Busch en su mejor final dentro del Chase. Mención de Honor para Barney Visser, el hombre de Colorado que ayudó a Kurt Busch a revitalizar su carrera.

El Regreso del Año - Kurt Busch, quien paso de Phoenix Racing a Furniture Row Racing y ahora a Stewart-Haas para 2014. 2do. lugar para Ryan Newman, quien se quedó fuera del Chase en 2012 y perdió su puesto a mitad de temporada, solo para regresar al Chase en 2013 y aseguró un puesto con el equipo Richard Childress Racing en 2014. Mención de Honor para Jeff Gordon, el cuatro veces campeón de la NASCAR volvió al Chase, ganó en Martinsville y quedó en 3er. puesto en la Clasificación de Pilotos, el más alto desde 2009.

Carrera del Año - Aaron's 499, en el Talladega Superspeedway. David Ragan y David Gilliand pelearon hasta el final para robarle la victoria a Kenseth, quien había dominado casi toda la carrera. 2do. lugar para la Auto Club 400, en el Auto Club Speedway, donde Logano y Hamlin chocaron en la última vuelta y Logano y Stewart pelearon en los pits en una carrera que eventualmente alteró el Chase por la Sprint Cup. Mención de Honor para la AdvoCare 500, en el Phoenix International Raceway, donde Harvick ganó mientras Edwards se quedaba sin gasolina en la última vuelta y Kenseth le abría la puerta a Johnson para lograr su 6to. título.

Declaración del Año - "Ustedes mortales, deben aprender". Tony Stewart, al describir un espectacular accidente en los "sprint cars". 2do. lugar para "Si le fuera a dar un consejo a Matt (Kenseth), le diría usa tu ...... Cada vez que puedas, dale duro porque esa es su debilidad",  Brad Keselowski en Phoenix, sobre cómo vencer a Johnson. Mención de Honor para "Nunca me elevé", Norm Benning, tras superar a Clay Greenfield para ganar el último puesto para la carrera de la Truck Series en Eldora.

Predicción para el Campeonato 2014

Jimmie Johnson. Kenseth seguramente estará de vuelta para pelear hasta el final, Keselowski y todos los pilotos de Roush serán mejores y los de Stewart-Haas darán la batalla, pero es casi imposible no apostar por Johnson por la forma en que corrió en las últimas carreras del Chase 2013.

A pesar de todos los cambios en su equipo y dos temporadas sin títulos, Johnson parece estar mejor que nunca, por lo que no se le puede descartar como el principal aspirante para el 2014 y su 7mo. título.

       

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