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Los 10 mejores novatos en el más alto nivel de la NASCAR

enero 24, 2014, David Caraviello, NASCAR.com

Tony Stewart y Jimmie Johnson entre los pilotos con un fuerte debut en la serie principal de la NASCAR

Una temporada después de que Danica Patrick y Ricky Stenhouse Jr. dieran el salto a la NASCAR Sprint Cup Series, la división principal del deporte le da la bienvenida a un nuevo grupo de novatos que se perfila como uno de los mejores en los últimos años.

Austin Dillon traerá de regreso al emblemático auto No. 3 de Richard Childress, mientras que Kyle Larson conducirá el No. 42 de Chip Ganassi. Parker Kligerman y Cole Whitt darán el salto con Swan Racing, Justin Allgaier con Phoenix Racing y Michael Annet con el auto de Tommy Baldwin.

Sin duda alguna, es un grupo muy prometedor. Tal vez y hasta podamos ver a uno de los candidatos del Premio Sunoco al Novato del Año ganando una de las carreras de la Sprint Cup.

Mientras tanto, echemos un vistazo a los 10 mejores novatos en el más alto nivel de la NASCAR.

10. Kasey Kahne, 2004

Aunque no ganó ninguna carrera en su 1ra. temporada y tampoco logró clasificarse al Chase por la Sprint Cup, Kahne maravilló a todos en la pista de Rockingham, Carolina del Norte, batallando muy de cerca contra Matt Keseth, piloto defensor del título, en un final no apto para cardiacos. Kahne terminó 2do. ese día, pero su mensaje había sido bastante claro. Luego volvió a quedar 2do. el fin de semana siguiente en Las Vegas y se ubicó entre los cinco primeros lugares en un total de 13 ocasiones.

9. Shorty Rollins, 1958

Rollins obtuvo el Premio al Novato del Año luego de haber conseguido su 1ra. y única victoria en el State Line Speedway de Bustin, N.Y. Al final de la temporada, Rollins logró acumular un total de 22 top-10s y terminó 4to. en la tabla de posiciones en una era en la que los pilotos de tiempo completo no eran tan comunes.

8. Ryan Newman, 2002

Tan sólo tres semanas después de haber iniciado la temporada 2002, Newman se posicionó 2do. en la tabla de posiciones. Ganó en una sola ocasión, pero obtuvo seis poles, 14 top-5s y 22 top-10s. Al final de la temporada, Newman se ubicó en la 6ta. posición de la tabla general.

7. James Hylton, 1966

El 2do. lugar es lo más alto que un novato ha quedado en la tabla de posiciones al final de la temporada. Esta marca fue impuesta por Hylton en 1966, cuando quedó a 1,950 puntos del campeón David Pearson.

6. Dale Earnhardt, 1979

No inició conduciendo el auto No. 3, pero de igual manera Earnhardt era uno de esos que sabía intimidar. En su temporada de novato, Earnhardt terminó 8vo. en el Daytona 500 y se coronó seis semanas después en Bristol. Lo mejor de Earnhardt llegó en la segunda parte de la temporada, cuando obtuvo varias Pole Positions y quedó entre los diez primeros lugares en cinco ocasiones consecutivas para culminar 7mo. en la tabla de posiciones.

5. Davey Allison, 1987

En una era en la que los pilotos jóvenes simplemente no tenían muchas oportunidades de conducir los mejores autos, Allison fue la excepción. Él fue rápido desde el inicio, convirtiéndose en el primer novato en liderar al grupo durante la Daytona 500, incluso en un auto que en ese momento no contaba con patrocinio. Luego en Talladega, Allison se convirtió en el primer novato en ganar una carrera, desde que Ron Bouchard lo hiciera seis años atrás.

4. Denny Hamlin, 2006

El primer y único novato que ha logrado clasificarse al Chase por la Sprint Cup. Hamlin inició la temporada en el 31er. lugar de la tabla general, pero poco a poco fue subiendo posiciones hasta hacerse con uno de los boletos de la postemporada y culminar 3ro. Hasta el momento, es el mejor resultado de un novato desde que Hylton quedara 2do. cuatro décadas atrás.  

3. Kevin Harvick, 2001

Muchos novatos han ganado carreras y unos pocos han quedado en los puestos más altos de la clasificación, pero ninguno lo hizo bajo las circunstancias adversas a las que le tuvo que hacer frente Harvick. Esperando correr la temporada completa de la Nationwide Series, Harvick tuvo que dar el salto a la Sprint Cup, seguido del fatal accidente de Earnhardt en la Daytona 500. Harvick no hizo más que brillar, logrando un triunfo dos semanas después en Atlanta. Luego volvió a ganar en el Chicagoland y culminó la temporada en la 8va. posición.

2. Jimmie Johnson, 2002

Aunque no pudo ganar el Premio al Novato del Año, Johnson obtuvo tres victorias en su temporada de debut. Una semana después de su 3ra. victoria, Johnson terminó 10mo. en Kansas para convertirse en el primer novato en liderar la tabla general. Al final de la temporada, Johnson culminó en la 5ta. posición, pero dejó claro que era capaz de ganar mucho más.

1. Tony Stewart, 1999

Para cuando llegó a la división principal de la NASCAR, Stewart ya había ganado un campeonato en la IndyCar y tres en la U.S Auto Club. Aún así, nadie esperaba que llegara a rescribir el libro de marcas de novatos. Stewart ganó tres de las 10 carreras finales, rompiendo el récord de dos victorias impuesto por Allison en 1987. Al final de la temporada, Stewart culminó 4to. en la tabla de posiciones.